发射成功,SpaceX送货去空间站,将试验新冠药物

12月7日,当地时间周日,美国太空探索技术公司SpaceX利用回收的猎鹰9号火箭助推器将首艘经过升级的货运龙飞船2号(Cargo Dragon 2)安全送入轨道,开启了该公司有史以来首次在轨道上同时停留两艘龙飞船的新模式。

发射成功,SpaceX送货去空间站,将试验新冠药物插图

图:SpaceX使用回收的猎鹰9号火箭助推器将升级版货运龙飞船送入太空

SpaceX自2012年以来就始终在为国际空间站提供补给,在之前的20次任务中,该公司都使用了原始版本的货运龙飞船。然而,SpaceX从未停止开发新飞船。今年5月,载人龙飞船将首批乘员送上了太空。随着新版龙飞船投入使用,SpaceX决定停止使用旧的货运飞船,而是使用升级版飞船运送宇航员和货物。

货运龙飞船2号在前身基础上进行了多次升级。SpaceX表示,它可以多搭载50%的科学仪器有效载荷,并能够自动与空间站进行对接。原始版本飞船只能缓慢接近国际空间站,然后由上面的宇航员使用机械臂将其捕获,并转移到开放的对接端口上。货运龙飞船2号不需要人类的任何帮助就可以对接。

这次任务将为空间站和宇航员带来必要的补给,还将把几项实验设备带到国际空间站。其中包括欧洲航天局的Bioasteroid,它将测试生物作用如何受到微重力的影响。所谓生物作用是指,利用微生物从岩石中提取元素的过程。

此外,此次任务还将在飞船上进行首个新冠肺炎药物研究实验,试图提高抗病毒药物瑞德西韦(Remdesivir)的效率。同时搭载的还有NanoRock公司的商用气闸舱,即连接在国际空间站外部的大型金属杯,用来将有效载荷和其他材料从国际空间站的加压环境中送入太空。

继载人龙飞船完成首次商业载人发射任务(Crew-1,即第二次将宇航员送上国际空间站)后,Crew-1和货运龙飞船2号的CRS-21再补给任务也代表着SpaceX历史上最快的龙飞船“背靠背”发射。SpaceX在短短61天内成功地对猎鹰9号助推器b1058进行翻新,利用其发射CRS-21任务。按照平均周转时间60天计算,一枚猎鹰9号火箭助推器就可以支持每年进行6次发射。

与此同时,每艘升级后的货运龙飞船2号都被设计为支持至少5次轨道任务,而载人龙飞船已经计划在4个月后进行首次重复性载人任务。

按照SpaceX的预计和NASA制定的时间表,该公司2021年的发射任务将至少与今年同样多。为了实现这个雄心勃勃的目标,SpaceX和NASA将不得不比以往任何时候都更加依赖火箭助推器和飞船的可重用性。值得庆幸的是,CRS-21已经扩大了NASA批准的猎鹰9号火箭助推器可重复使用的范围。

货运龙飞船2号目前正在前往国际空间站途中,并计划在美国东部时间12月7日下午进行自主对接。届时,SpaceX两艘龙飞船将首次在空间站上相遇。11月15日,SpaceX的载人龙飞船成功将四名宇航员送上国际空间站,并于1天后与空间站成功对接。SpaceX龙飞船任务管理主管萨拉·沃克(Sarah Walker)表示:“这将是空间站上首次同时有两艘龙飞船。在不久的将来,至少到2021年底,我们会迎来龙飞船持续停留在太空中的时期。”

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