“毅力”号开始科学考察:前往火星上古老湖泊的遗址

美国航天局6月10日发布消息称,“毅力”号火星车正在前往南方探索杰泽罗陨石坑湖床,正式开启火星上的首次科学考察活动。

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“毅力”号的Mastcam-Z系统拍摄的360度全景图

39 亿年前,杰泽罗陨石坑是一个古老的湖泊,如果生命在火星上存在过,那么那里就可能有远古微生物生命的证据。而“毅力”号的本次任务的科学目标正是研究杰泽罗地区,了解其地质以及过去的宜居性(habitability),并寻找古代微生物的迹象。

科学考察期间的前面几周,项目团队将让“毅力”号前往一个地势低洼的视野开阔处,那里可以勘测杰泽罗陨石坑的一些最古老的地质特征。同时,他们将上线“毅力”号的自动导航及采样系统功能。

“毅力”号项目经理Jennifer Trosper表示,接下来的几个月里,毅力号将探索4平方公里的地方,收集火星上的第一批样本。

项目团队将会识别、收集最引人注目的岩石和沉积物样本,然后使用储存管存放在火星表面,以便在未来的任务中取回再带到地球进行更详细的研究。

“毅力”号还将进行测量和技术测试,为未来人类和机器人的火星探索提供支持。

任务的前几百个火星日,“毅力”号会探索两个独特的地质单元,那里可以发现杰泽罗最深且最老的裸露基岩层和其他有趣的地质特征。

第一个地质单元是一个坑坑洼洼的地面,被称为“陨石坑断裂粗糙处”(the Crater Floor Fractured Rough)。相邻的单元名为“Séítah”(在纳瓦霍语中意为“在沙子中”),它形似手套,包含相当部分的火星基岩,同时也有山脊、层状岩石和沙丘。

“为了在分配的时间内公平对待两个单元,科学家团队提出‘火星版’的旧汽车俱乐部式地图。” 这项科学活动的联合负责人Kevin Hand 和Vivian Sun表示,“我们已经规划了路线,包括可选的岔道,并标出了有趣区域以及道路上的潜在障碍。”

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“毅力”号的行动路线

沿途的主要障碍是Séítah的沙丘,因此,科学家团队决定,“毅力”号要么在“陨石坑断裂粗糙处”行驶,要么沿着其与Séítah之间的边界线行驶。如果有特别的兴趣区域出现,“毅力”号则会进入Séítah。

考察的目标在于,确定地质单元中最能讲述杰泽罗陨石坑的早期环境和地质历史的故事的四个位置。当科学家团队确定最为合适的位置时,他们就会采集一两个样本。

“从‘陨石坑断裂粗糙处’和Séítah开始,让我们展开对杰泽罗陨石坑的探索。”Hand 表示,“38 亿年前,这篇区域在100 多米深的水下。虽然我们现在不知道岩石和层状露头能讲述什么内容,但我们很高兴探索的开始。”

这项科学活动将在“毅力”号返回其着陆点后结束。那时,它将行驶2.5到5公里的路程,并携带8个装满火星岩石和风化层(破碎的岩石和灰尘)的样品管。

此后,“毅力”号将先往北再往西行驶到第二个科学考察的地点——杰泽罗三角洲地区,该三角洲由一条古河流汇入湖泊沉积而成,它是吸引“毅力”号落到杰泽罗陨石坑的重要因素。该地区可能富含碳酸盐,而碳酸盐在地球是能够保存古代生命的化石遗迹、并与生物作用相关的矿物。

“毅力”号于2月18日在火星成功着陆,其任务目标包括寻找火星远古时期可能存在过的生命迹象,探索火星的地质和气候特征,为未来机器人和人类探索火星积累技术等。

6月1日之前,“毅力”号不断进行系统测试和调试,例如MOXIE制氧仪器的测试;以及为“机智”号直升机的飞行测试提供支持,包括作为其通信基站、记录其飞行历史等。在这期间,“毅力”号还拍摄了7.5万多张图像,并首次记录了火星上的声音。(来源: 澎湃新闻)